Resurgimiento de la terapia génica

Poder curar a personas con enfermedades genéticas era el sueño de algunos científicos hace 40 años atrás, hoy ese sueño ésta ya muy cerca de ser una realidad con Glybera®, el que podría ser el primer producto comercial de la Terapia Génica.

La posibilidad de curar o al menos mejorar el estatus clínico de pacientes con enfermedades ocasionadas por defectos genéticos mediante la transferencia de genes para corregir una deficiencia en el DNA o en el genoma, son las metas de la terapia génica.

Después de años de escepticismo de la comunidad científica, de pasar dificultades que parecían insuperables, del abandono de la industria farmacéutica y de esperanzas fallidas, el 2010 podría ser año del resurgimiento con éxito de la Terapia Génica que recientemente ha tenido algunos pequeños éxitos en el tratamiento de enfermedades hereditarias graves.

La idea de insertar un DNA “bueno” para remplazar un DNA “defectuoso” surgió alrededor de los años 70´s. En un artículo publicado en la revista Science, Theodore Friedmann and Richard Roblin en 1972 decían:

En nuestra opinión, la terapia génica puede mejorar algunas enfermedades genéticas humanas en el futuro… 

Sin embargo en esa misma publicación Theodore y Roblin ya externaban su preocupación sobre experimentar terapia génica en humanos, argumentando que el conocimiento sobre los procesos básicos, tanto de la regulación de los genes en las células como de las enfermedades ocasionadas por el defecto genético eran insuficientes. Estos argumentos desafortunadamente encontraron validez durante los casi 40 años siguientes.

Antes de tener algunos pequeños éxitos,  la terapia génica atravesó por una serie de rotundos fracasos, algunos de cuales desafortunadamente fueron además trágicos.

Algunos de los fracasos de la terapia génica

En 1999 un chico de 18 años falleció tras someterse a un tratamiento experimental de terapia génica para corregir un desorden metabólico hereditario. En ese año se concluyó que la muerte fue ocasionada por la fuerte reacción inmunológica generada por el virus empleado para introducir el gen “bueno” a las células del paciente.

El 27 de Julio del 2007 en un artículo publicado en The New York Times, la Food and Drug Administration informó que un paciente en un estudio de terapia génica experimental había muerto y se estaba investigando si el tratamiento había sido el culpable. Esto después de que unos pocos años atrás, países como Francia y EU ya habían suspendido los ensayos de terapia génica por que un niño de 3 años en tratamiento había desarrollado cáncer.

Pero, ¿cuáles son los principales desafíos de ésta nueva tecnología? es decir, ¿por qué ha presentado tantos fracasos? Vamos adentrándonos y entendiendo más del tema:

¿Desafíos de la terapia génica?

El problema inicial en la terapia génica es encontrar el gen defectuoso que es responsable de causar la enfermedad (y desde aquí inician los problemas ya que pocas enfermedades tienen como causa el defecto en un solo gen).

El siguiente problema y el que mayor tiempo les ha tomado resolver, es el insertar el gen bueno en las células que contienen el gen defectuoso. Para que la terapia génica funcione se debe entregar el gen bueno en cientos de millones de células en el tejido correcto.

Para llevar a cabo esto, la terapia génica generalmente utiliza virus como vehículos o vectores (contenedor del gen que se quiere introducir), tanto para contener al gen como para ser introducido en las células deseadas.

¿Y porque se utilizan virus para esta tarea?

La terapia génica toma ventaja del ciclo de replicación de los virus (término utilizado para describir la formación biológica de virus durante el proceso de infección). El comportamiento habitual de los virus es que se unan a las células e introduzcan su material genético; a su vez este material genético se incorpora en el DNA (Deoxyribonucleic acid) de la células. Partiendo de esto es posible colocar el gen bueno en el virus modificado para que éste lo introduzca en las células del cuerpo. Sin embargo no todo es tan sencillo pues el uso de los virus es causa de fuertes respuestas inmunes al tratamiento; para resolver estos problemas los investigadores se encuentran desarrollado una gran cantidad nuevos vehículos, tanto virales como no virales.

El otro problema grave es la eficiencia con que el gen es introducido en las células deseadas. Inicialmente los tratamientos obtenían un muy desalentador 0.1% de células a las que exitosamente se había introducido el gen. Hoy en día esta eficiencia ha mejorado a un 15% de células y curiosamente esto se ha logrado utilizando como vector al virus del H.I.V. (Human Immunodeficiency Virus).

Éxitos Recientes de la Terapia Génica

Afortunadamente el 2009 fue un gran año para la terapia genética. En noviembre de ese año The Lancet publicó los resultados de un estudio de terapia génica en pacientes con amaurosis congénita de Leber, un trastorno hereditario que causa el deterioro gradual de la retina y por tanto de la visión y puede generar ceguera cuando el paciente llegue a la edad de 20 años. El estudio demostró que la terapia génica en los ojos fue particularmente exitosa ya que todos los pacientes respondieron bien al tratamiento, siendo los niños los que tuvieron una mayor recuperación de la visión. El reporte concluye con la siguiente frase:

“La seguridad, el alcance y la estabilidad de mejora en la visión en todos los pacientes apoyan el uso de la terapia génica para el tratamiento de enfermedades hereditarias de la retina”

Otro reporte muy alentador fue publicado en el Journal Science por Cartier y colaboradores, en el cual informan el tratamiento con éxito de dos niños con adrenoleucodistrofia, o ALD, un trastorno hereditario en la que el aislante graso de las células nerviosas se degenera, lo cual lleva a un daño cerebral progresivo y a la muerte desde dos hasta cinco años después del diagnóstico. Los niños no se curaron, pero se ha evitado el progreso de la enfermedad.

El último y el más sorprendente progreso de la terapia génica es Glybera®. En diciembre del 2009  la Amsterdam Molecular Therapeutics (AMT), empresa  líder en el campo de la terapia génica humana, presento a Glybera® (producto para la deficiencia de la proteína lipasa LPLD) y la solicitud para su comercialización  a The Marketing Authorisation Application (MAA)  del que podría ser el primer producto en el mercado de terapia génica.

AMT ha desarrollado Glybera ® como un tratamiento para los pacientes con trastornos genéticos de la lipasa de lipoproteínas (LPLD, lipoprotein lipase deficiency). De acuerdo a los reportes de ATM la administración de Glybera ® disminuye considerablemente la incidencia de pancreatitis, o inflamación aguda del páncreas, la complicación más debilitante de la mencionada enfermedad.

En un comunicado de prensa en enero de este año Jörn Aldag, Jefe Ejecutivo Oficial de la AMT dijo:

Creemos que AMT será el primero en desarrollar con éxito una terapia génica para una enfermedad causada por un defecto genético.”

Ahora habrá que esperar, no sólo la salida al mercado del primer producto de terapia génica sino los debates éticos que seguramente surgirán en torno al tema de si es antinatural modificar el DNA, si estos procedimientos van en contra de Dios, si la posibilidad de salvar vidas con la terapia genética la justifica y sobre las implicaciones sociales que esta podría tener a largo plazo.

Más allá de todo, parece que fue ayer, cuando la posibilidad de curar enfermedades genéticas era solo un sueño en la mente de algunos investigadores.

Enlaces de interés sobre este tema:

http://query.nytimes.com/gst/fullpage.html?res=9D05EFDE1631F934A15754C0A9619C8B63&ref=targetedgeneticscorporation

http://www.quimica.es/noticias/es/112324/

http://www.medicalnewstoday.com/articles/154561.php

http://www.thelancet.com/journals/lancet/article/PIIS0140-6736(09)61836-5/fulltext

http://www.sciencemag.org/cgi/content/abstract/326/5954/818

http://news.bbc.co.uk/2/hi/health/8322102.stm


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